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Jhonson y su corneta china

Tal vez algunos no lo conozcan en persona, pero al llegar cada carnaval en Holguín cuando escuchan su corneta china al frente de la conda conga, muchos exclaman ¡Ahí viene Jhonson!

Puede asegurarse que más allá del reparto Pueblo Nuevo, donde vive aquí en la ciudad de Holguín, al norte oriental de Cuba, es todo un personaje, pintoresco, popular. Lo cierto es que René Hamlet Jhonson, un hombre sencillo, conversador, tiene muchas historias que contar a sus 87 años de edad.

He llegado hasta su casa para conversar, me siento en un tronco de madera a modo de silla, pero confortable, para charlar mientras él sigue trabajando.

Me narra que nació en las islas Bahamas, luego con seis años llegó a Cuba desde Jamaica con sus padres y abuelos. Tuvo una infancia compleja, pues perdió a su madre a los nueve años y desde pequeño tuvo que ayudar a trabajar la tierra con su abuelo. Poco a poco fue haciéndose camino.

Se inició en 1954 como bailarín en carnavales, además tocando la campana y el tambor. Más adelante comenzó hacer sus propios instrumentos. Después con una flautica de caña bambú comenzó a interpretar sus propias acordes.

Por aquellos años un hombre llamado Luis López, quien lo invitaba a los carnavales de Las Tunas para que fuera de bailarin, tenía una corneta china vieja y se la compró en 50 pesos. Aprendió a tocar solo, nadie lo enseñó.

Los que nunca han visto una corneta china les puedo describir que tiene en su caña ocho orificios, siete arriba y uno abajo auxiliar. Es un instrumento de viento que se hizo pupular en Cuba, aunque es en realidad el suona, un instrumento originario de china.
 
Según aparece en algunas bibliografías el suona fue introducido en la isla caribeña por inmigrantes de aquel país durante la época de la colonia española, allá por el año 1848. Esta corneta agregó nueva sonoridad a las congas carnavalescas cubanas, sobre todo en la parte de Santiago de Cuba, al extremo sur oriental del archipiélago, pero con un aporte melódico muy diferente al de la música tradicional china.

Por su talento el artista fue evaluado de solista instrumental de corneta china en 1980. Precisamente en la década de los ochenta trabajó en diversos cabarets de Cuba, entre ellos El Palermo y 1830 (La Habana), Bayán (Bayamo) y en Las Tunas.

Pero Jhonson no solo participaba en actividades nocturnas, pues muchas veces a solicitud de altos funcionarios amenizaba festivales y caminatas militares, animando a las tropas.

Aquí en Holguín era integrante de la comparsa de Douglas, representativa del reparto Vista Alegre y formaba parte de la agrupación Yambo. Pero con el tiempo se independizó y logro hacer su propio grupo de conga tocando en toda Cuba al llegar los carnavales de cada ciudad o pueblo.

Y con tanto trabajo, recorrido, seguro no podían faltar los premios, entre los que considera más importantes el Premio a la Personalidad (Memoria en Vivo) en el 2008, a nombre de la Institución Juan Marinelo de la Uneac, y la Medalla Cubadisco (homenaje especial) en ese propio año.

En nuestra provincia Jhonson tiene el mérito de haber sido el primero en llevar un grupo folclórico a la zona turística de playa Guardalavaca. De esta manera los vacacionistas extranjeros tuvieron la oportunidad, no sólo de disfrutar del sol y la playa, sino también de las melodías y arte de nuestras tradiciones cubanas.

Algo que me queda claro, pues soy testigo de ello al pasar frente a su casa, es que en la actualidad es todo un maestro de la orfebrería de atributos religiosos, donde a su vivienda acuden muchos para solicitarle alguna obra para ofrendar.
Aparte de eso también conoce el oficio de zapatero. Y como si fuera poco su habilidad con las manos le permite hacer sus propios instrumentos folclóricos, cornetas chinas, tambores y todo lo que le encomienden.

Actualmente Jhonson tiene un proyecto nombrado Niños Congueros, donde les va enseñando cada detalle de este género. Así de esta manera, al menos en el reparto Pueblo Nuevo, al llegar cada carnaval, el relevo está asegurado. Tal vez entre esos niños esté un buen sucesor para tocar la corneta china y seguir exponiendo por las calles el sonido característico de este instrumento inseparable de una conga cubana.

Pero todavía queda mucho Jhonson para seguir alegrando y motivando a las nuevas generaciones de holguineros y cubanos en general. Su trabajo forma parte de algo tan importante en la vida cultural de todo país: salvar, conservar y dar continuidad a todo lo que tiene que ver con las raíces de los pueblos.

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